Sony annonce un nouveau capteur 3D « temps de vol »

Par Samir Azzemou

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À l’occasion d’une interview, le patron de la division Exmor chez Sony a confirmé qu’il fournirait en 2019 à ses clients un nouveau capteur doté de la technologie « temps de vol », utile pour le calcul des distances. Et les applications concrètes sont nombreuses.

Vous aurez certainement remarqué une tendance en fin d’année dernière : l’apparition de plus en plus régulière d’un nouveau genre de caméras dans les smartphones : les caméras « Time of Flight » (ou l’acronyme TOF), aussi appelées « temps de vol » dans la langue de Molière. Nous les avons croisés chez Oppo et chez Vivo, par exemple, avec le RX17 Pro et le NEX Dual Display. Et selon des rumeurs toutes récentes, un exemplaire devrait également se trouver dans le futur Mi 9 de Xiaomi.

Production de masse à la fin de l'été

Et ce ne sera qu’un début, puisque le leader mondial des capteurs photo pour smartphone, Sony (qui représente plus de la moitié du marché des capteurs photo), a annoncé qu’une caméra TOF entrera en production de masse à la fin de l’été 2019. Ce qui pourrait vouloir dire que les premiers terminaux équipés pourraient voir le jour avant la fin de l’année. L’information provient de Satoshi Yoshihara, le directeur de la division Sony Exmor qui s’est exprimé auprès de nos confrères de Bloomberg.

Sony Exmor TOF camera
Caméra Time of Flight de Sony Exmor, photo Bloomberg

Le principe de ces capteurs est relativement simple : il calcule justement le temps de vol. Et plus précisément le temps pris pour parcourir une certaine distance aller et retour entre un point A et un point B. Techniquement, le capteur émet un laser (comme un infrarouge) qui va rebondir sur un obstacle et revenir. Puisque la vitesse du signal est toujours la même, on en déduit la distance parcourue. Et donc la profondeur. Certains fabricants de capteurs sont déjà sur le coup, comme STMicroelectronics ou Lumentum.

Vers une reconnaissance faciale plus sécurisée ?

Le principe n’est pas nouveau. Mais associé aux technologies récentes et à l’intelligence artificielle, les applications seront nombreuses. D’abord, à l’avant avec l’arrivée d’une nouvelle version de la reconnaissance faciale que Sony promet d’être plus rapide et plus précise que Face ID (qui n’est pas basé sur la même technologie, mais sur la cartographie 3D de points de lumière invisibles). En outre, le signal TOF fonctionne sur de plus grandes distances (jusqu’à 5 mètres).

Cela généraliserait également les filtres avancés des webcams (comme les Animojis d’Apple). Satoshi Yoshihara évoque également les interfaces basées sur la navigation gestuelle, ce qui sera l’un des grands sujets de ces prochaines années.

Des capteurs photo encore plus intelligents

À l’arrière, l’application la plus évidente est la photographie, dont la mise au point. Le principe est d’ailleurs similaire à celui des autofocus lasers que vous retrouvez chez LG par exemple. Le dirigeant de Sony Exmor va un peu plus loin en évoquant l’intégration de la technologie dans les applications de réalité mixte et de réalité augmentée. Le jeu vidéo et le commerce électronique sont concernés. Sans parler de ce que pourrait faire Google en combinant cette caméra avec Google Lens... Des kits de développement auraient d’ailleurs été livrés à des développeurs pour créer ces nouvelles expériences.

Selon Satoshi Yoshihara, l’arrivée des caméras TOF est un sujet majeur et potentiellement un formidable relai de croissance pour l’industrie télécom, car la technologie a plusieurs applications concrètes, qu’elles soient placées à l’avant ou l’arrière du téléphone (voir aux deux endroits en même temps). En effet, ces caméras offriraient aux smartphones des fonctionnalités suffisamment innovantes pour amener les consommateurs à changer de téléphone (ce qui n’est pas le cas d’une mise à jour incrémental d’un capteur photo simple).

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